Gas metano en México: La gran fuga por atender, entrevista al Dr. Daniel Zavala

Gas metano en México: La gran fuga por atender, entrevista al Dr. Daniel Zavala

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El ambiente se siente pesado. La urbe siempre lo es: por el tráfico, el ruido, la gente. El mismo aire de México asfixia, junto con el calor constante que no se puede definir a través de las estaciones. Atrapados en un gran invernadero, los sentimos: gases que no se escapan. Entre ellos, uno es destacable por su toxicidad: el metano.

Nuestro país es el quinto emisor de metano, un gas invernadero que, junto con el CO2, representa una carga en el combate contra el cambio climático. Desde 2010 las emisiones de estos contaminantes se incrementaron, alcanzando su nivel más alto. Y aunque nuestro país se comprometió desde 2016, en la Cumbre de Líderes de América del Norte, a reducir sus emisiones, vamos lentos. Tenemos una fuga impresionante por reparar.

De todo esto, platicó el Dr. Daniel Zavala, científico especialista en temas ambientales del Environmental Defense Fund (EDF), durante el Congreso Internacional de Sustentabilidad Ibero 2018, que se llevó a cabo del 15 al 17 de febrero. Luego de la conferencia que impartió junto con otros panelistas, habló en entrevista con Ibero 90.9 para tratar, y sobre todo, difundir este tema. De primera instancia, nos explicó qué es el gas metano y cómo este afecta el ambiente.

Uno de los temas más importantes que trabajamos (en EDF) es el cambio climático que claramente todo mundo ubica como uno de los problemas más grandes. Una de las cosas que nosotros nos dimos cuenta es que aunque sí es cierto que tenemos que movernos lo más rápido posible a energías renovables, por ejemplo solar, si vemos el consumo mundial de combustibles fósiles, dos terceras partes de los combustibles fósiles, nada tienen que ver con electricidad. Entonces, aún ese cambio de energías renovables no resuelve el tema. A lo que nosotros nos hemos enfocado es en las emisiones de gases de efecto invernadero que se producen a partir de los combustibles fósiles. En específico, el tema del metano de la industria petrolera. El metano es como el CO2, otro gas de efecto invernadero. La cosa es que en el corto plazo, es mucho más potente que el CO2, hasta 84 veces más potente. Eso quiere decir que por cada molécula que se emite de CO2 contra el metano tiene, en el corto plazo, implicaciones más peligrosas en cuestiones de calentamiento global y cambio climático.

La industria petrolera es una de las principales fuentes porque el gas natural que se produce cuando se produce petróleo es principalmente metano. Lo que nos hemos dado cuenta, con base en estudios científicos, es que hay muchas fugas de metano a lo largo de todo el proceso de producción y transporte de petróleo y gas natural. La mayoría de estas fugas son muy fáciles de controlar si se hace lo que se tiene que hacer.

En el caso específico de México, con la Reforma Energética, se le está apostando claramente a que se expanda la producción de petróleo. Entonces, tenemos una oportunidad donde si nos ponemos las pilas y el gobierno regula para que no haya fugas, se puede controlar la contaminación antes de que se vuelva un problema exponencial. El lado oscuro de esa moneda sería no hacer nada y cuando se expanda el sistema petrolero, con otros productores además de PEMEX, va a ser muy difícil controlar esto.
— Dr. David Zavala
 Fotografía de artículo de Forbes: "Gas metano contamina 84 veces más que el dióxido de carbono"

Fotografía de artículo de Forbes: "Gas metano contamina 84 veces más que el dióxido de carbono"

El problema va más allá de las grandes urbes como la Ciudad de México, Daniel Zavala explicó las dimensiones del problema y cómo éste se podría expandir a futuro:

Es un problema a nivel nacional. En las zonas productoras de petróleo: Veracruz, Campeche, Tabasco. Pero la Reforma Energética plantea que la reforma se expanda a todo el país. Entonces habrá más gasoductos y oleoductos, más estaciones de compresión. Esto va a complicar todo.
— Dr. Daniel Zavala

Los efectos y las consecuencias del metano tienen además otras problemáticas que afectan a la comunidad, como explicó el científico:

Lo principal del metano son sus efectos como gas invernadero. La cosa es que además de las emisiones de metano, también se emiten otros compuestos como el benceno, que es tóxico, o compuestos orgánicos volátiles que son precursores de ozono, que es un tema muy importante en zonas urbanas. Este incremento en la producción petrolera podría dar como resultado que haya episodios de ozono en varias zonas donde haya actividad.

Otra manera de decir esto es que si controlamos las emisiones de metano, también controlamos los otros compuestos que se emiten a la atmósfera, que son contaminantes.
— Dr. Daniel Zavala
 Photo credit: Public Herald on Visual Hunt / CC BY-NC-ND

Photo credit: Public Herald on Visual Hunt / CC BY-NC-ND

Después nos explicó por qué las emisiones de metano han aumentado en el país. Además, destacó que no es sólo un tema local:

Es un tema mundial. Se monitorea el nivel de emisiones de gases a nivel mundial donde el dióxido de carbono ha estado subiendo y el metano también. Aquí es una combinación de factores. Uno, el incremento de la producción de petróleo a nivel mundial. Después, otra fuente de metano, además del petróleo, es la ganadería entonces la actividad ganadera alrededor del mundo también ha hecho que incrementen las medidas. La tercera razón por la que ha incrementado el metano es todavía un enigma científico: en la atmósfera hay un compuesto químico que sirve para quitar al metano de la atmósfera al reaccionar con él. Este compuesto se llama radical OH y su concentración en la atmósfera se ha reducido. Los científicos no saben por qué. Esto hace que se quede más metano en la atmósfera de lo que se quedaba antes.
— Dr. Daniel Zavala

Le pedimos un contraste de las emisiones de metano tanto en la industria petrolera como ganadera, pero para el Dr. Zavala, la mejor forma de comprender esto es otra:

Depende del país. No se tienen datos tan exactos. Pero otra manera de ver esto es si México quisiera reducir las emisiones de petróleo a la mitad, se tienen ya las tecnologías para hacerlo y lo que le costaría hacerlo sería un centavo de peso por cada mil pies cúbicos de gas que se vende. No le costaría nada. Si hicieran eso, de quitar la mitad de las emisiones de metano de la industria petrolera en México, sería lo mismo que quitar dos veces todos los coches que circulan en el país.

Esto habla de dos cosas, entonces: uno, el tamaño de las emisiones; y dos, el impacto de hacer algo para reducirlas.
— Dr. Daniel Zavala

Después nos habló de cómo para atacar este problema, no se necesita reinvención tecnológica, sino incentivos para las empresas.

En la mayoría de los casos, son fugas que por algún error humano o que por falta de mantenimiento están. Entonces, con tecnologías muy fáciles como el monitoreo de los gases, con personal que revise las instalaciones, que revise que no hay fugas en los tanques, que no se deja el gas ir a la atmósfera, se puede cambiar esto. No hay que reinventar nada. Es muy fácil.

El caso es qué incentivos existen para que las empresas lo hagan y ahí es en donde es muy importante, y estamos trabajando en ello la ONG con el gobierno mexicano, para que se haga una regulación ambiental que pida a las compañías que lo hagan y que tengan el cuidado debido.
— Dr. Daniel Zavala

Entre estas compañías se incluye PEMEX y las que acaban de introducirse en el mercado, como Shell e Hidrosina, que ante la reforma energética es importante comenzar a regular.

Es una ventana de oportunidad, porque ahorita sólo hay que regular realmente a PEMEX. En muy poco tiempo, van a ser muchas más. Entonces estos operadores que ya cumplen con las regulaciones de EUA, si en México no ven regularizaciones parecidas, para las empresas va a ser fácil decir: ‘En México puedo ser más blando y tener menos cuidado’, es el riesgo que se tiene si no se hace algo.
— Dr. Daniel Zavala

Para el Dr. Daniel Zavala, como ciudadanos, primero hay que comprender el problema. Después, presionar al gobierno.

Lo principal es que muy poca gente sabe del problema del metano. Cuando hablamos de cambio climático, nuestra cabeza se va al dióxido de carbono, que es parte del problema, pero el metano también. Consideraría que lo más importante ahorita es la divulgación. Qué más gente supiera de esto.

Después, también es importante, el cómo (como ciudadanos) podemos presionar al gobierno. Todos seguimos utilizando productos que se derivan del petróleo, empezando por la electricidad y el transporte. Entonces, ¿en qué medida podemos presionar al gobierno para que las regulaciones existan?
— Dr. Daniel Zavala

Le preguntamos si el gobierno ya está haciendo algo para crear regulaciones, a lo que nos habló de la Cumbre de Líderes y cómo esto se ha quedado en promesa.

El gobierno, sí. Hace un año y medio, cuando estaba todavía Obama, firmó un tratado trilateral con Canadá y EUA en el que se comprometía a reducir sus emisiones de metano de la industria petrolera. Hasta ahorita eso es una promesa pero es una buena señal. No hay ninguna regularización todavía y es ahí donde nosotros estamos presionando para que no se quede sólo en una meta, sino que haya acciones concretas.
— Dr. Daniel Zavala
 Fotografía de la Cumbre de Líderes de America del Norte 2016.

Fotografía de la Cumbre de Líderes de America del Norte 2016.

En plena era de Trump, le cuestionamos si existía algún problema en este acuerdo, a lo que nos contó que el país que no ha hecho mucho es únicamente México.

Canadá y EUA sacaron regulaciones a nivel federal. Canadá ha hecho muchísimo para controlar su metano. EUA, la sacó antes de Trump y lo que pasó cuando él ganó, es que muchos estados empezaron a sacar sus propias regulaciones. Entonces, el que está rezagado, con todo y Trump, es México.

Para finalizar, el Dr. Daniel Zavala nos platicó un poco de lo expuesto durante el Congreso Internacional de Sustentabilidad Ibero 2018.

En mi presentación hablé del cambio climático y las emisiones de metano, que es un tema no tan conocido. Todo esto ante la reforma energética porque es algo primordial que atacar. Había otras ponencias respecto a energías renovables pero también tenemos que enfocarnos en reducir la huella que los procesos que hoy en día están afectando. Porque el cambio climático es un problema del presente, no sólo del futuro.
— Dr. Daniel Zavala

Antes de concluir la entrevista, el Dr. Zavala destacó:

Quisiera sólo decir que existe una ventana de oportunidad para que México tome cartas en el asunto contra el metano pero que muy pronto esta ventana de oportunidad se va a convertir en un riesgo terrible en cuestión del cambio climático.
— Dr. Daniel Zavala
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